Padres y pediatras
al cuidado de la infancia y la adolescencia

Alergia a alimentos

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Fecha de publicación: 3-01-2014

¿Qué es y porqué se produce?

Es una reacción anormal del organismo provocada por una respuesta inmune, en la que se producen anticuerpos frente a ciertas proteínas de un alimento. La reacción libera sustancias que dan lugar a los síntomas.

¿Qué alimentos pueden producirla?

Aunque cualquier alimento la puede causar, la mayoría de alergias se producen por uno de los siguientes:

¿Es frecuente?

Si, su frecuencia es alta y está aumentando. Varios estudios han demostrado que en los últimos veinte años hay mas personas, sobre todo niños y adolescentes, con alergia a alimentos en todo el mundo.

¿A quién puede afectar?

Los niños son los mas afectados, siendo el final del primer año el momento en el que más se suele detectar. Puede aparecer en cualquier momento de la vida y aunque puede afectar a cualquier persona, se da mas en niños y familias con otras enfermedades alérgicas, como dermatitis atópica, rinitis alérgica o asma.

¿Cómo se manifiesta?

Los síntomas aparecen desde unos minutos hasta 1-2 horas después del contacto con el alimento. Son muy variados y pueden afectar a muchos órganos y sistemas del cuerpo. Aunque lo habitual es que se inicien al comer el alimento, es posible que aparezcan por tocarlo o respirar el vapor que se genera al cocinarlo (al freír o cocer).

Los mas frecuentes son los síntomas en la piel, como enrojecimiento, ronchas, hinchazón y picor en los labios, alrededor de los ojos o en toda la cara, lagrimeo y ojos rojos, estornudos o moqueo. También son comunes los síntomas digestivos, como vómitos, diarrea o dolor en el abdomen.

En los lactantes con alergia a la leche es común el rechazo a comer o el llanto durante o al final de la toma. Puede haber uno o varios síntomas y con distinta intensidad, desaparecen espontáneamente o con tratamiento y reaparecen al tomar de nuevo el alimento.

A veces, se puede dar una reacción grave, que se llama anafilaxia, en la que además de los síntomas anteriores puede haber dificultad para respirar o ruidos en el pecho como pitos o silbido, mareo, desmayo, palidez, intenso malestar e irritabilidad entre otros. La anafilaxia es mas común en la alergia a frutos secos que en la producida por otros alimentos.

¿Cuál es la importancia de la alergia a alimentos?

Casi todos los niños afectados tienen alergia a un solo alimento, los síntomas son leves y se van con el tiempo. En otros, hay alergia a 2 o mas alimentos o se mantiene de forma permanente. La anafilaxia es poco común pero puede poner la vida en peligro.

El problema mas importante es asegurar las medidas de control para evitar el contacto con el alimento responsable: al hacer la compra, comer fuera de casa o participar en actividades de ocio infantil puede ser un reto para las familias de los niños afectadas.

¿Porqué se sospecha?

La aparición de los síntomas, durante o en los minutos después de finalizar el contacto con el alimento es clave para sospechar la alergia. Con cada contacto posterior los síntomas suelen repetirse y a veces empeorar. Solo un pequeño grupo de niños tienen una reacción inicial grave. 

¿Cómo se diagnostica?

Con una historia clínica muy detallada y dirigida a saber todos los datos sobre el inicio, la relación con un alimento concreto, el tiempo desde que se toma hasta la reacción, su intensidad, repetición y duración de los síntomas, el tipo de dieta y en niños pequeños el calendario de introducción de alimentos. Son importantes los antecedentes médicos del niño y su familia.

La exploración física determina si hay signos de la reacción al alimento, el estado nutricional y la presencia de otros problemas alérgicos, como dermatitis atópica, asma, rinitis o rinoconjuntivitis.

Para confirmar el diagnóstico hace falta determinar la presencia de anticuerpos, para lo que hay dos tipos de pruebas de alergia:

- El prick test o pruebas cutáneas se hacen en la piel del antebrazo, introduciendo una mínima cantidad de extracto del alimento sospechoso: si unos minutos después sale una roncha en la zona de punción se demuestra la alergia.

- Determinar en una muestra de sangre si existen anticuerpos de tipo IgE (inmunoglobulina E) y su cantidad, frente a alguno/s alimentos.

Si el resultado de estas pruebas es negativo, es poco probable este tipo de alergia a alimentos. Hay otras reacciones a alimentos, antes llamadas intolerancias, en las que no se producen este tipo de anticuerpos, que suelen ser mas leves y transitorias.

¿Cómo evoluciona?

Las alergias a leche y huevo, que son las mas frecuentes y afectan a lactantes y niños pequeños, suelen evolucionar hacia la curación en los primeros años en mas del 80% de los casos. La alergia a pescados, mariscos y sobre todo a frutos secos suele persistir hasta la edad adulta.

Los niños con alergia a alimentos tienen mas riesgo de desarrollar otras enfermedades alérgicas, como rinitis y asma por alergenos (sustancias ante las que el organismo produce anticuerpos por considerarlas enemigos, aunque no lo son) como los pólenes y otros.

Para saber mas puede consultar en Familia y Salud los temas:

Fecha de publicación: 3-01-2014
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